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Conférence de Locarno - Histoire

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De gauche à droite, Gustav Stresemann, Austen Chamberlain et Aristide Briand lors des négociations de Locarno
Du 5 au 16 octobre 1925, une conférence a eu lieu à Locarno en Suisse entre les grandes puissances d'Europe. La conférence était le résultat d'une communication entre les ministres des Affaires étrangères français et britannique et leur homologue allemand. Sept traités en ont résulté et ont été signés à Londres le 1er décembre. Les traités qui ont été signés garantissant la paix en Europe. Les pactes comprenaient un traité de garantie mutuelle des frontières franco-allemandes et belgo-allemandes. Les traités, qui couvraient de nombreux domaines potentiellement contestés, servaient à procurer aux Européens un sentiment de sécurité.

L'occupation française de la Ruhr avait créé de nouvelles tensions en Europe. Il avait également développé un désir chez les Français et les Allemands de trouver un moyen d'assurer la paix future. Les Français souhaitaient une alliance permanente avec la Grande-Bretagne. Winston Churchill, qui était chancelier de l'Échiquier en Angleterre, s'est rendu à Paris au début de 1925. Le président français Gaston Domerge lui a dit que la seule façon d'assurer la paix future de l'Europe était de créer un lien indestructible entre la Grande-Bretagne et la France. Churchill a répondu en disant : « La seule vraie sécurité contre la reprise de la guerre serait un accord complet entre l'Angleterre, la France et l'Allemagne. Cela seul donnerait la sécurité que nous recherchons tous et cela seul permettrait au commerce de l'Europe de se développer. à des dimensions telles que le fardeau actuel des dettes et des réparations serait supportable et non écrasant. »

Churchill a reconnu que l'Allemagne se réarmerait à un moment donné et a estimé que si les différends entre la France et l'Allemagne n'étaient pas résolus, il y aurait finalement une autre guerre dans laquelle la Grande-Bretagne serait entraînée. Malgré une certaine opposition, la position de Churchill a été acceptée. Les Allemands étaient également réceptifs et voulaient revenir sur la scène mondiale sur un pied d'égalité. Les Français n'avaient d'autre choix que d'aller de l'avant.
Les traités définitifs ont été négociés à Locarno, en Suisse, du 5 au 16 octobre 1925. Les accords ont été officiellement signés à Londres le 1er décembre.

L'accord le plus crucial négocié à Locarno était le Pacte de Rhénanie entre l'Allemagne, la Grande-Bretagne, la France, la Belgique, l'Italie et la France. En vertu de l'accord, l'Allemagne a officiellement reconnu sa frontière occidentale telle que négociée dans le cadre du traité de Versailles. L'Allemagne, la France et la Belgique se sont en outre engagées à ne pas s'attaquer, tandis que la Grande-Bretagne et l'Italie se sont portées garantes, jurant de prendre la défense de toute partie attaquée. Des accords supplémentaires comprenaient l'acceptation par l'Allemagne d'un arbitrage sur tout différend frontalier avec la France et la Belgique et la Tchécoslovaquie et la Pologne.

Les traités de Locarno ont considérablement amélioré l'atmosphère en Europe entre 1925 et 1930. Au cours de cette période, on évoquait le Spirit of Locarno dans lequel les tensions entre les grandes puissances d'Europe occidentale ont nettement diminué.


Hitler réoccupe la Rhénanie, violant le traité de Versailles

Le leader nazi Adolf Hitler viole le Traité de Versailles et le Pacte de Locarno en envoyant des forces militaires allemandes en Rhénanie, une zone démilitarisée le long du Rhin dans l'ouest de l'Allemagne.

Le Traité de Versailles, signé en juillet 1919&# x2014huit mois après que les armes se soient tues pendant la Première Guerre mondiale&# x2014appelait à des paiements de réparation de guerre et à d'autres termes de paix punitifs pour l'Allemagne vaincu. Forcée de signer le traité, la délégation allemande à la conférence de paix indiqua son attitude en brisant la plume d'apparat. Comme dicté par le Traité de Versailles, l'Allemagne&# x2019s les forces militaires ont été réduites à l'insignifiance et la Rhénanie devait être démilitarisée.

En 1925, à l'issue d'une conférence de paix européenne tenue en Suisse, le Pacte de Locarno est signé, réaffirmant les frontières nationales décidées par le Traité de Versailles et approuvant l'entrée de l'Allemagne dans la Société des Nations. Le soi-disant &# x201Cesprit de Locarno&# x201D symbolisait l'espoir d'une ère de paix et de bonne volonté européenne, et en 1930, le ministre allemand des Affaires étrangères Gustav Stresemann avait négocié le retrait des dernières troupes alliées dans la Rhénanie démilitarisée.

Cependant, à peine quatre ans plus tard, Adolf Hitler et le parti nazi ont pris le plein pouvoir en Allemagne, promettant de se venger des nations alliées qui avaient imposé le traité de Versailles au peuple allemand. En 1935, Hitler annula unilatéralement les clauses militaires du traité et en mars 1936 dénonça le Pacte de Locarno et commença la remilitarisation de la Rhénanie. Deux ans plus tard, l'Allemagne nazie a fait irruption hors de ses territoires, absorbant l'Autriche et des parties de la Tchécoslovaquie. En 1939, Hitler envahit la Pologne, provoquant le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale en Europe.


Conférence de Locarno

La conférence de Locarno eut lieu du 5 au 16 octobre 1925 et fut officiellement signée à Londres le 1er décembre par l'Allemagne, la Grande-Bretagne, la France, la Belgique et l'Italie.

La Conférence de Locarno visait à créer une plus grande stabilité en Europe.

L'Allemagne, la France et la Belgique respectaient leurs frontières communes. Cela signifiait que les frontières convenues à la Conférence de paix de Paris étaient confirmées et acceptées. Aucune action militaire n'était autorisée à moins qu'elle ne soit défensive.

Un traité de garantie mutuelle a également été créé, ce qui signifiait que la Grande-Bretagne et l'Italie aideraient tout pays victime d'un acte d'agression violant les traités de Locarno.

La conférence de Locarno a également grandement amélioré les relations entre l'Allemagne et la France.

Le ministre allemand des Affaires étrangères Gustav Stresemann voulait restaurer le prestige et les privilèges allemands en tant que nation européenne, il était donc prêt à accepter les pertes du traité de Versailles.

Il accepte la perte de l'Alsace Lorraine, d'Eupen et de Malmedy. Cela signifiait qu'il n'y aurait pas d'événements futurs tels que l'invasion française de la Ruhr.

L'Allemagne a même été acceptée dans la Société des Nations en 1926.

Cependant, la France était toujours très prudente vis-à-vis de l'Allemagne et avait toujours peur d'une invasion allemande.


À long terme, le traité de Locarno (décembre 1925) a été destructeur à la fois du traité de Versailles et du Pacte

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Le traité de Locarno constitue un événement de la plus haute importance dans l'histoire du monde.

Image courtoisie : taylormarshall.com/wp-content/uploads/2013/10/Russia-in-snow.jpg

Le traité a été conclu en 1925 lorsqu'il y a eu une amélioration générale de l'atmosphère internationale causée en partie par des changements de direction politique et en partie par un assouplissement du plan de réparation allemand. Cependant, le traité a détruit l'esprit à la fois du traité de Versailles et du pacte de 1919.

Les traités de Locarno étaient le résultat de la quête française pour la sécurité de ses frontières, car après le traité de Versailles, la Grande-Bretagne et les États-Unis d'Amérique ont refusé de garantir la sécurité française. La France entreprit alors des efforts pour garder ses frontières. Le résultat fut un certain nombre d'accords impliquant l'Allemagne, la France, la Grande-Bretagne, l'Italie, la Belgique, la Pologne et la Tchécoslovaquie.

Le plus important était que l'Allemagne, la France et la Belgique promettaient de respecter leur frontière commune, si l'un des trois rompait l'accord, la Grande-Bretagne et l'Italie aideraient l'État qui était attaqué. L'Allemagne a signé des accords avec la Pologne et la Tchécoslovaquie prévoyant l'arbitrage des différends possibles, mais l'Allemagne ne garantirait pas ses frontières avec la Pologne et la Tchécoslovaquie. Il a également été convenu que la France aiderait la Pologne et la Tchécoslovaquie si l'Allemagne les attaquait.

Les accords ont été accueillis avec enthousiasme dans toute l'Europe et la réconciliation entre la France et l'Allemagne a été qualifiée de lune de miel de Locarno. Cependant, il y avait une omission flagrante dans les accords.

Aucune garantie n'a été donnée par l'Allemagne ou la Grande-Bretagne concernant les frontières orientales de l'Allemagne avec la Pologne et la Tchécoslovaquie, les régions mêmes où les problèmes étaient le plus susceptibles de survenir. En ignorant ce problème, la Grande-Bretagne a donné l'impression qu'elle pourrait ne pas agir si l'Allemagne attaquait la Pologne ou la Tchécoslovaquie.

Bien que le traité, par ses dispositions, viole les termes du traité de Versailles et du pacte, le monde jouit d'une période de paix après l'holocauste de la Première Guerre mondiale. Les Allemands Steersman et Briand (ministre français des Affaires étrangères) se rencontraient régulièrement pour discuter avec Chamberlain qui les rejoignait.

L'esprit de Locarno a ensuite conduit à une série de mesures novatrices comme le Pacte Kellog-Briand (1928) et le Plan Young (1929) et finalement la Conférence mondiale du désarmement (1932-1933). Bien que garantissant une paix à court terme, le traité violait l'esprit du traité de paix de Paris et du pacte.


Sources primaires

(1) Gustav Stresemann, discours après la signature du traité de Locarno (16 octobre 1925)

Au moment de parapher les traités qui ont été rédigés ici, permettez-moi de dire quelques mots au nom du chancelier et au mien. Les délégués allemands approuvent le texte du protocole final et de ses annexes, accord auquel nous avons donné suite en ajoutant nos initiales. Nous accueillons avec joie et de tout cœur le grand développement du concept européen de paix qui trouve son origine dans cette réunion de Locarno, et comme le traité de Locarno, est destiné à être un jalon dans l'histoire des relations des États et des peuples entre eux . Nous nous félicitons en particulier de la conviction exprimée dans ce protocole final que nos travaux conduiront à une diminution des tensions entre les peuples et à une solution plus facile de tant de problèmes politiques et économiques.

Nous avons pris la responsabilité de parapher les traités parce que nous vivons dans la foi que seule la coopération pacifique des États et des peuples peut assurer ce développement, qui n'est nulle part plus important que pour cette grande terre civilisée d'Europe dont les peuples ont tant souffert dans les années qui sont derrière nous. Nous l'avons surtout entrepris parce que nous sommes fondés à croire que les effets politiques des traités se révéleront à notre avantage particulier pour soulager les conditions de notre vie politique. Mais quelle que soit l'importance des accords qui sont ici incarnés, les traités de Locarno n'atteindront leur importance la plus profonde dans le développement des nations que si Locarno ne veut pas être la fin mais le début d'une coopération confiante entre les nations. Que ces perspectives et les espoirs fondés sur nos travaux se réalisent, c'est le vœu sincère que les délégués allemands exprimeraient en ce moment solennel.

(2) Gustav Stresemann, discours sur le traité de Locarno (décembre 1925)

Au moment où l'œuvre commencée à Locarno s'achève par notre signature à Londres, je voudrais avant tout vous exprimer, Sir Austen Chamberlain, notre gratitude pour ce que nous vous devons en reconnaissance de votre leadership dans l'œuvre qui s'achève ici aujourd'hui. Nous n'avions, comme vous le savez, aucun président pour présider nos négociations à Locarno. Mais c'est grâce aux grandes traditions de votre pays, qui peuvent remonter à une expérience de plusieurs centaines d'années, que les lois non écrites fonctionnent bien mieux que la forme sous laquelle l'homme pense maîtriser les événements. Ainsi, la Conférence de Locarno, si informelle, a été couronnée de succès. Cela a été possible parce qu'en vous, Sir Austen Chamberlain, nous avions un chef qui, par son tact et sa gentillesse, soutenu par sa charmante épouse, a créé cette atmosphère de confiance personnelle qui peut bien être considérée comme faisant partie de ce que l'on entend par l'esprit de Locarno. Mais autre chose était plus important que l'approche personnelle, et c'était la volonté, si vigoureuse en vous et en nous, de mener à terme ce travail. D'où la joie que vous avez ressentie comme nous tous, lorsque nous sommes venus parapher ces documents à Locarno. D'où notre sincère gratitude à vous ici aujourd'hui.

En parlant du travail accompli à Locarno, permettez-moi de le regarder à la lumière de cette idée de forme et de volonté. Nous avons tous dû faire face à des débats sur cette réalisation dans nos Chambres respectives du Parlement La lumière a été jetée sur elle dans toutes les directions, et des tentatives ont été faites pour découvrir s'il ne pouvait pas y avoir de contradictions dans telle ou telle clause. A ce propos, je dis un mot ! Je vois à Locarno non pas une structure juridique d'idées politiques, mais la base de grands développements à venir. Les hommes d'État et les nations y proclament leur objectif de préparer la voie aux aspirations de l'humanité à la paix et à la compréhension. Si le pacte n'était qu'un ensemble de clauses, il ne tiendrait pas. La forme qu'elle cherche à trouver à la vie commune des nations ne deviendra réalité que si derrière elle se dresse la volonté de créer des conditions nouvelles en Europe, volonté qui a inspiré les paroles que vient de prononcer Herr Briand. '

Je voudrais vous exprimer, Herr Briand, ma profonde gratitude pour ce que vous avez dit sur la nécessité de la coopération de tous les peuples - et en particulier de ceux qui ont tant souffert dans le passé. Vous êtes parti de l'idée que chacun de nous appartient en premier lieu à son propre pays, et devrait être un bon Français, Allemand, Anglais, comme faisant partie de son propre peuple, mais que chacun est aussi citoyen de l'Europe, attaché à la grande idée culturelle qui s'exprime dans le concept de notre continent. Nous avons le droit de parler d'une idée européenne, cette Europe qui est la nôtre a fait de si vastes sacrifices dans la Grande Guerre, et pourtant elle court le danger de perdre, par les effets de cette Grande Guerre, la position à laquelle elle a droit par la tradition et le développement.

Les sacrifices consentis par notre continent pendant la guerre mondiale sont souvent mesurés uniquement par les pertes matérielles et les destructions qui ont résulté de la guerre. Notre plus grande perte est qu'une génération a péri à partir de laquelle nous ne pouvons pas dire combien d'intellect, de génie, de force d'action et de volonté auraient pu arriver à maturité, s'il leur avait été donné de vivre leur vie. Mais avec les convulsions de la guerre mondiale, un fait est apparu, à savoir que nous sommes liés les uns aux autres par un destin unique et commun. Si nous descendons, nous descendons ensemble si nous voulons atteindre les sommets, nous ne le faisons pas par conflit mais par effort commun.

Pour cette raison, si nous croyons en l'avenir de nos peuples, nous ne devons pas vivre dans la désunion et l'inimitié, nous devons nous donner la main dans un travail commun. Ce n'est qu'ainsi qu'il sera possible de jeter les bases d'un avenir dont vous, Herr Briand, avez parlé avec des mots que je ne peux que souligner, qu'il doit être basé sur une rivalité d'accomplissement spirituel, non de force. Dans une telle coopération, il faut chercher les bases de l'avenir. La grande majorité du peuple allemand est fermement attachée à une telle paix. Forts de cette volonté de paix, nous avons apposé notre signature sur ce traité. Il s'agit d'introduire une nouvelle ère de coopération entre les nations. C'est clore les sept années qui ont suivi la guerre, par un temps de paix réelle, porté par la volonté d'hommes d'État responsables et clairvoyants, qui nous ont montré la voie d'un tel développement, et seront soutenus par leurs peuples, qui sachez que ce n'est qu'ainsi que la prospérité peut augmenter. Puissent les générations futures bénir ce jour comme le début d'une nouvelle ère.


Quel est le contexte ? 1er décembre 1925 : signature des traités de Locarno

Le 1er décembre 2015 marque le 90e anniversaire de la signature officielle des traités de Locarno au Foreign Office à Londres. Nommé d'après la ville de Suisse où les traités avaient été négociés quelques mois plus tôt, leur objectif était d'apporter la paix et la sécurité en Europe. Cependant, comme l'écrira plus tard le diplomate britannique Harold Nicholson : « L'alchimie céleste de l'esprit de Locarno, la splendeur triomphante de ces jours d'automne, ne s'est pas avérée d'une longue endurance. rapports entre les ministres des Affaires étrangères qui domineront la diplomatie européenne pour le reste des années 1920 : Austen Chamberlain (Royaume-Uni), Aristide Briand (France) et Gustav Stresemann (Allemagne).

De gauche à droite : Gustav Stresemann, Austen Chamberlain et Aristide Briand aux négociations de Locarno.
Source : Bundesarchiv, Bild 183-R03618 @WikiCommons

L'Europe après la Première Guerre mondiale était un endroit instable. L'Allemagne était toujours lésée par le traité de Versailles et voulait des révisions. Cependant, les Allemands étaient encore exclus de nombreuses négociations diplomatiques. La France, la Belgique, la Tchécoslovaquie et la Pologne craignent en revanche un regain de puissance militaire allemande et souhaitent que leurs frontières soient garanties contre une future invasion allemande. Les inquiétudes françaises au sujet d'une Allemagne renaissante, plus nombreuse en termes de population et de capacité industrielle, ont été exacerbées par un règlement de la question des réparations par le biais de ce qui était connu sous le nom de plan Dawes (1924).

En 1923 et 1924, deux tentatives pour assurer la paix par l'intermédiaire de la Société des Nations échouèrent. Le premier à échouer fut le projet de traité d'assistance mutuelle (1923) qui aurait obligé tous les États membres à assister une victime d'agression. Le deuxième à échouer fut le Protocole de Genève pour le règlement pacifique des différends internationaux (1924), qui visait à lier la sécurité et le désarmement à l'arbitrage obligatoire des différends. Tous deux ont été rejetés par le gouvernement britannique à la suite d'objections aux obligations d'assistance militaire et de sanctions économiques.

Le puzzle diplomatique de la sécurité européenne restait donc irrésolu. La France voulait une alliance militaire formelle avec la Grande-Bretagne, espérant éviter les incertitudes de l'engagement britannique à assurer la paix sur le continent dans les années qui ont précédé la Première Guerre mondiale. Cependant, les Britanniques étaient mal à l'aise d'étendre les engagements de défense existants et voulaient plutôt le désarmement, espérant éviter une course aux armements qui, selon beaucoup, avait conduit à la Première Guerre mondiale.

Le 9 février 1925, le ministre allemand des Affaires étrangères Gustav Stresemann propose une garantie mutuelle pour la permanence de la frontière franco-allemande et de la zone démilitarisée de la Rhénanie. Après avoir d'abord hésité, le ministre britannique des Affaires étrangères francophile Austen Chamberlain, a soutenu l'idée comme moyen d'apaiser les craintes françaises d'une résurgence de l'Allemagne. L'essence de ce pacte de garantie mutuelle était que si un pays violait les frontières convenues d'un autre, les pays neutres les appliqueraient militairement. La garantie a ensuite été élargie à la frontière allemande avec la Belgique.

Au cours de l'été 1925, la forme de l'accord a été débattue. Pourtant, de nombreux marchandages diplomatiques attendaient les hommes d'État alors qu'ils se réunissaient à Locarno, à la pointe nord du lac Majeur, dans le sud de la Suisse, pour finaliser l'accord. Le site a été choisi par Stresemann pour sa neutralité, sa relative liberté vis-à-vis de la presse et sa proximité avec l'Italie si Benito Mussolini, le Premier ministre italien, souhaitait rejoindre le parti pour se prélasser dans la gloire d'un résultat positif (ce qu'il a dûment fait). L'emplacement a opéré sa magie car des promenades en ville, des déjeuners et même une excursion en bateau ont permis de résoudre les points de friction restants. Le 16 octobre, jour du soixante-deuxième anniversaire de Chamberlain (une coïncidence délibérément machinée par la délégation britannique), ils paraphèrent l'accord à la mairie de Locarno.

À l'invitation de Chamberlain, les délégations de Locarno se sont réunies à nouveau le 1er décembre 1925 à Londres pour une signature officielle dans la suite de réception du ministère des Affaires étrangères, qui a ensuite été rebaptisée Locarno Suite. La mort récente de la reine Alexandra n'a pas pu freiner la jubilation de ce que beaucoup ont salué comme le début de «la Grande Paix». En effet, en 1926, le prix Nobel de la paix a été décerné conjointement à Stresemann et Briand pour leurs efforts sur Locarno. L'année précédente, il avait été partagé entre Chamberlain pour sa promotion du traité et l'Américain Charles Dawes pour son travail sur le règlement des réparations.

La salle de réception du ministère des Affaires étrangères aujourd'hui où les traités de Locarno ont été officiellement signés le 1er décembre 1925

Les traités de Locarno comprenaient des traités d'arbitrage entre l'Allemagne et la France, la Belgique, la Pologne et la Tchécoslovaquie. Cependant, il ne devait pas y avoir de « Locarno oriental ». Au lieu de cela, il y avait de nouveaux traités d'assistance mutuelle entre la France et la Pologne et la France et la Tchécoslovaquie pour compenser l'échec d'obtenir une garantie allemande de ses frontières orientales. Plus important encore, le Pacte rhénan obligeait la Grande-Bretagne et l'Italie à agir contre toute violation des frontières existantes entre la Belgique et l'Allemagne, et la France et l'Allemagne et prévoyait un arbitrage pour régler les futurs différends. Ces cinq puissances rhénanes s'interdisaient la guerre (sauf que la France aiderait la Pologne en cas d'agression allemande). Une fois que l'Allemagne a adhéré à la Société des Nations (comme elle l'a fait en 1926), les violations de ce pacte et les procédures d'arbitrage ultérieures seraient soumises au Conseil de la Société.

Le grand gagnant des négociations et des traités de Locarno fut l'Allemagne qui redevint une puissance respectée. L'Allemagne avait non seulement empêché la formation d'une alliance dirigée contre elle-même, mais avait gagné d'importantes concessions sur les termes du traité de Versailles, telles que le désarmement, les réparations et la menace d'occupation.

Les grands perdants à Locarno étaient la France et ses alliés d'Europe de l'Est. La France a perdu son pouvoir de faire respecter le règlement de Versailles. Si les troupes françaises marchaient à nouveau dans la Ruhr, comme elles l'avaient fait en 1923, la Grande-Bretagne et l'Italie seraient appelées à venir en aide à l'Allemagne contre la France. La France ne pouvait pas faire grand-chose si l'Allemagne faisait ce que les Français craignaient le plus, faire défaut aux réparations et à son engagement en faveur du désarmement. La Pologne et la Tchécoslovaquie se sont retrouvées sans garantie allemande de leurs gains territoriaux du traité de paix. Briand avait obtenu ce qu'il pouvait, y compris, ce qui était crucial pour lui, une garantie britannique des frontières et de la paix de l'Europe.

La Grande-Bretagne a émergé de Locarno en tenant l'équilibre de la paix en Europe, mais sa capacité à garantir la sécurité de la frontière du Rhin était minime. Son armée était impériale, dispersée à travers le monde. La force disponible pour intervenir sur le continent européen, tout comme avant la Première Guerre mondiale, était trop faible pour faire face à la sophistication et à la rapidité de la guerre moderne. Cependant, la puissance navale et financière de la Grande-Bretagne était suffisante pour l'instant pour dissuader les Français et les Allemands du conflit.

Cependant, le fervent désir de paix de Chamberlain n'a apporté l'harmonie qu'à court terme. Le soi-disant « Esprit de Locarno » n'a jamais vraiment tenu. Malgré le triomphe de Stresemann, la garantie de Locarno de la frontière occidentale de l'Allemagne n'a fait qu'alimenter son revanchisme et son révisionnisme croissants. En même temps, les traités de Locarno minaient la Société des Nations. Avec le krach de Wall Street en 1929 et la dépression économique mondiale qui s'ensuivit, l'optimisme et le sentiment de sécurité qui caractérisaient la seconde moitié des années 1920 ont pris fin. Mais il est important de se rappeler que pendant un certain temps, il y avait une croyance mondiale selon laquelle les guerres futures pourraient être évitées et les conflits pourraient être résolus par des moyens pacifiques et diplomatiques.

Suggestions de lectures complémentaires :

Sally Marks, L'illusion de la paix : les relations internationales en Europe, 1918-1933 (Basingstoke : 2003)


Anciens secrétaires aux Affaires étrangères

A vécu de 1863 à 1937 Dates en fonction Juin 1924 à juin 1929 Parti politique Conservateur Faits intéressants Un lauréat du prix Nobel de la paix qui a tenté d'empêcher une nouvelle guerre en Europe.

« En apparence, en costume, en façon de parler, il semblait presque une survivance. Son haut-de-forme, sa lunette, sa courtoisie exquise et son oratoire rond le distinguaient de ses collègues.

Ce sont les paroles d'un député d'arrière-ban à propos d'Austen Chamberlain, un homme d'État conservateur et ancien ministre des Affaires étrangères, dans ses dernières années. Sa carrière a été éclipsée d'abord par le caractère de son père, Joseph Chamberlain, un pionnier du maire de Birmingham et éminent réformateur tarifaire, et plus tard par la « paix à notre époque » que son demi-frère Neville, Premier ministre entre 1937 et 1940, essayé d'assurer.

Le Pacte de Locarno

Austen Chamberlain, ministre des Affaires étrangères du gouvernement conservateur de Stanley Baldwin de 1924 à 1929, est surtout connu comme l'auteur du Pacte de Locarno de 1925. Après le traité de Versailles en 1919, l'Europe était encore très instable. La France considérait l'Allemagne comme un ennemi potentiel. L'Allemagne se sentait lésée par le traité – en particulier la clause de « culpabilité de guerre ». En 1924, la Société des Nations faisait la promotion du Protocole de Genève, visant à renforcer la Ligue et à pénaliser les pays entrant en guerre, et les Français voulaient un traité avec les Britanniques comme protection contre l'Allemagne. En tant que francophile, Chamberlain était en faveur de cela, mais il se rendit compte que le gouvernement ne soutiendrait aucune proposition qui augmenterait les engagements britanniques.

Comme alternative au protocole de Genève ou à un traité anglo-français, Chamberlain a avancé l'idée allemande d'un pacte de garantie mutuelle. Cela signifiait qu'un certain nombre de pays neutres interviendraient avec la force militaire si l'un quelconque de l'Allemagne, de la France ou de la Belgique violait leurs frontières mutuelles. Le processus visait à ramener l'Allemagne dans le giron diplomatique, avec un poste de membre du conseil de la Société des Nations. Austen le considérait comme une garantie de paix plutôt qu'un engagement.

Les négociations ont eu lieu dans la station balnéaire italienne de Locarno, sur le lac Majeur, dirigée par Chamberlain. Sa courtoisie naturelle l'a aidé et il a montré une grande attention aux détails. Par exemple, il a demandé que le tableau de la conférence de Locarno ne place aucun pays au-dessus des autres. La plupart des négociations se sont déroulées en petits groupes dans les hôtels, la « diplomatie du thé » comme on l'appelait, plutôt qu'en grands groupes.

Comme le disait Chamberlain à l'époque, Locarno était le début d'un processus. Cependant, beaucoup de gens le considéraient comme le « début de la grande paix ». L'atmosphère de la conférence était pleine d'espoir. Chamberlain, avec sa loyauté caractéristique, est resté favorablement disposé envers les personnes présentes, y compris Mussolini, pour le reste de sa vie. Il a souligné avec force que la bonne volonté manifestée lors de la conférence était la preuve du désir de paix. Le traité a ensuite été ratifié dans les plus grandes salles de réception du ministère des Affaires étrangères, encore connues aujourd'hui sous le nom de Locarno Suite.

L'excès de confiance de Chamberlain

Chamberlain avait une relation difficile avec la Société des Nations. Par exemple, il a insisté pour assister aux réunions de la ligue, bien que la participation soit de la responsabilité d'un autre ministre des Affaires étrangères, Lord Robert Cecil. Alors que sa présence encourageait d'autres pays européens à penser que la Grande-Bretagne prenait la Ligue au sérieux, il semblait souvent condescendant. Il reconnaissait que la position britannique était impopulaire mais ignorait que sa propre performance y contribuait.

Chamberlain était satisfait des éloges généreux après Locarno, mais a commencé à se considérer comme la seule personne au gouvernement capable de résoudre les différends internationaux avec la diplomatie.

Cet excès de confiance a ensuite causé des problèmes, comme lorsqu'il a conclu un traité de désarmement avec la France en 1928 et l'a annoncé au Parlement sans en accepter le principe avec le Cabinet. L'accord était très préférentiel pour les Français car Austen avait laissé son ami, le ministre français des Affaires étrangères Aristide Briand, l'amender à sa guise. Cependant, le traité était détesté par les Américains et les Allemands qui le considéraient comme un accord semi-militaire.

En défendant Locarno, Chamberlain ne se préoccupait pas principalement des sensibilités allemandes, mais de la stabilité en Europe occidentale. Ses relations avec les Allemands n'ont jamais été bonnes, malgré son respect pour Gustav Stresemann, le ministre allemand des Affaires étrangères. Cette aversion s'était développée lors d'une visite en Allemagne dès 1887, avant d'entrer en politique, il n'aimait pas le caractère allemand et craignait que les Allemands se croyaient supérieurs. Cela signifiait qu'Austen Chamberlain était l'un des premiers Britanniques à se méfier d'Hitler.

Bien que Locarno ait été considéré comme un succès à l'époque, les critiques ultérieures ont souligné qu'il n'a pas apporté la paix. La Pologne et la Tchécoslovaquie craignaient que l'absence d'un traité d'assurance mutuelle pour leurs frontières ne constitue une invitation à envahir. Chamberlain n'avait pas soutenu l'inclusion des frontières orientales de l'Allemagne.

Les dernières années en poste

Chamberlain était au ministère des Affaires étrangères pendant près de 4 ans après la signature de Locarno, mais avait peu d'autres réalisations notables. Son temps était occupé par des questions hors d'Europe, en particulier la Chine et l'Égypte. Il n'est pas clair si son intérêt pour la politique a été à nouveau si fortement engagé.

Au cours des années post-Locarno, sa santé s'est détériorée. Les relations diplomatiques avec les Américains, les Égyptiens, les Chinois et les Soviétiques ont dégénéré, bien que cela ne puisse pas être entièrement attribué à Chamberlain. Il quitte ses fonctions en 1929 avec le changement de gouvernement, mais souhaite toujours retourner au ministère des Affaires étrangères.

Austen Chamberlain avait un certain nombre de points forts, mais certains d'entre eux ont eu des conséquences malheureuses. Il s'est comporté avec intégrité, mais a été pris par surprise lorsque d'autres ne l'ont pas fait. Il était intrinsèquement loyal, mais soutenait souvent des personnes particulièrement impopulaires, ou donnait trop de latitude à des personnes qu'il aimait, comme le ministre français des Affaires étrangères Briand. Il entretient de bonnes relations avec les Français, qui lui font confiance, mais méprisent les Américains. Son souci du détail incluait un désir de contrôle qui signifiait qu'il sapait les autres, comme son collègue Robert Cecil. En effet, il était très favorable et serviable envers ses amis, mais effectivement aveugle à tout et à tout le monde.


Belles Chambres

Cour de Durbar

Durbar Court, au cœur de l'India Office, est le chef-d'œuvre de Matthew Digby Wyatt.

A l'origine à ciel ouvert, les 4 côtés de la cour sont entourés de 3 étages de colonnes et de piliers supportant des arcs. Les colonnes doriques du rez-de-chaussée et ioniques du premier étage sont en granit Peterhead rouge poli, tandis que les colonnes corinthiennes du dernier étage sont en granit gris Aberdeen. Le dallage est en marbre grec, sicilien et belge.

La cour a été utilisée pour la première fois en 1867 pour une réception pour le sultan de Turquie. Le nom « Cour de Durbar » ne date que de 1902 lorsque certaines des célébrations du couronnement du roi Édouard VII y ont eu lieu.

Bureau de l'Inde Salle du Conseil

L'India Office Council Chamber est l'œuvre de l'architecte Matthew Digby Wyatt, qui était responsable de la conception et de la décoration de l'intérieur du nouvel immeuble de l'India Office de 1861 à 1868.

Le secrétaire d'État pour l'Inde et son conseil se sont réunis dans cette salle pour discuter de la politique affectant le sous-continent, et de nombreuses décisions importantes ont été prises ici entre 1868 et 1947. L'importance de cette salle est soulignée par sa hauteur et sa taille. Il y a aussi une utilisation somptueuse de la dorure, et Wyatt a lié l'ancien au nouveau en y transférant les grandes portes et les encadrements de porte, les meubles et la grande cheminée en marbre de l'ancienne salle d'audience du directeur dans East India House à Leadenhall Street dans la ville.

The chimney piece and overmantel were commissioned from the Flemish sculptor Michael Rysbrack and date from 1730. The centre panel represents Britannia, seated by the sea, receiving the riches of the East Indies. Behind stand 2 female figures symbolising Asia and Africa, the former leading a camel, the latter a lion. On the right, a river god represents the Thames, while in the background ships are going off to sea.

The splendidly carved and ornamented chairs and tables which used to furnish the chamber are too precious for everyday use in the present office, and have been transferred to the India Office Library (now part of the British Library) at St Pancras. Original furnishings which still remain in the chamber are the early 19th century mahogany chairs, newspaper stand and the chairman’s seat bearing the East India Company’s crest of a rampant lion within a medallion.

In 1867, before the new India Office was completed, a magnificent reception was held in its courtyard (now known as Durbar Court) for the Sultan of Turkey, who was in Britain for a state visit. The Council Chamber, decorated with silken draperies and regimental standards, was transformed into a dining room for the Sultan, the Prince of Wales and the most important guests, and it was reported that every item on the tables was made of gold.

When the India Office ceased to exist as a separate department of state in 1947, its building was taken over by the Foreign Office, which was in need of extra accommodation. The Council Chamber and its environs became the home of the greatly enlarged German Department, and 1948 it was the venue for the 1948 Three-Power Conference on Germany. In 1950 some preliminary discussions relating to the first meeting of the NATO deputies were held in the India Office Council Chamber, and the archives of the secretariat were kept nearby.

The Council Chamber, together with Durbar Court, was one of the earliest fine areas to be restored in the course of the first phase (1984 to 1987) of a rolling programme of refurbishment.

Grand reception room of the Locarno suite

The Locarno Suite consists of 3 rooms originally designed by Scott for diplomatic dinners, conferences and receptions. The largest room, looking out on to the Main Quadrangle, was originally designated the Cabinet Room, but seems never to have been used as such in the 19th century. The adjacent Dining Room was also used for meetings but is best remembered as the room used by Lord Salisbury in preference to the Secretary of State’s room. Beyond is the Conference Room with its gilded ceiling supported by metal beams covered by majolica decorations.

During the First World War an acute shortage of space within the Foreign Office led to the occupation of the suite by the Contraband Department. This was not a success. The original decoration by Clayton and Bell had become very shabby, and the rooms were too dark and draughty for daily use. It was impossible to clean the original stencilling, and the rooms needed redecoration.

Before any decision was made, the Locarno Treaties, designed to reduce strife and tension in Europe, were initialled at Locarno in Switzerland in October 1925. The delegates agreed to come to London for the formal signature of the treaties and the only possible venue for the ceremony was Scott’s Reception Suite in the Foreign Office. The Reception and Dining Rooms were cleared of their occupants, and the walls adorned with royal portraits to hide the shabby decorations. The formal signing of the accords on 1 December 1925 was an impressive occasion, recorded, according to Les temps, by journalists from half the world ‘wedged in tiers’ behind a barrier half-way down the room, and by ‘photographers and cinematographers…perched high up in nooks above the windows’.

Following Chamberlain’s instructions that the suite should be redecorated after the ceremony, the Royal Fine Art Commission was asked to advise. A subcommittee headed by Sir Reginald Blomfield recommended that the original Victorian stencilling should be removed from the 2 largest rooms in favour of repainting in shades of parchment colour. The walls of the middle room were covered in crimson silk stretched on battens, and were hung with portraits of famous Foreign Secretaries. The 3 rooms were then renamed the ‘Locarno Suite’, as a memorial to a supposed diplomatic triumph promising an era of international cooperation. Many conferences and diplomatic functions took place there until the outbreak of the Second World War.

Thereafter, however, the chandeliers were shrouded and the Locarno Suite became the home of the cyphering branch of Communications Department. Renewed lack of office space after 1945 led to the division of these rooms into cubicles under false ceilings, and in these makeshift plasterboard hutches, the legal advisers and others worked.

All this changed in the late 1980s, when the department's rolling programme of restoration and refurbishment reached the area surrounding the suite. The plasterboard shroud was stripped from the second largest room of the suite to reveal once more the coffered ceiling, pilasters crowned with Corinthian capitals, and quadrants supporting gilded iron beams. Circular majolica plaques bearing the national arms or emblems of 20 countries further ornament these quadrants, and the original stencilled design has been reinstated on the walls. The Locarno Conference Room reverted to its original purpose in summer 1990, while the restoration of the Reception and Dining Rooms proceeded between 1990 and 1992.

In the Dining Room, the removal of the plasterboard and the very dirty red silk hangings uncovered the original stencilled decoration in olive and gold, with red and gold borders. Although faded and damaged, its survival ensured that an exact copy could be superimposed on the walls, restoring the room’s authentic Victorian splendour. Two new doors, matching exactly Scott’s originals, give direct access into the adjacent former India Office.

The restoration of the Reception Room involved much painstaking detective work. The great barrel-vaulted ceiling was known to have borne an elaborately detailed design of classical figures and signs of the zodiac, but it was feared that the decorators in the 1920s had removed every last scrap of colour and gilding using pumice stone. Close examination nevertheless revealed that one section had simply been painted over, and scientific analysis of the remains below enabled the ceiling to be reinstated according to Clayton and Bell’s original design. The marble fireplaces throughout the suite, like those in the Secretary of State’s Room, date from the 18th century and were transferred from the old Foreign Office.

Following the restoration, the entire Locarno Suite is once more available for conferences and ministerial and government functions.


Locarno, treaties of

Locarno, treaties of, 1925. These treaties (1 December 1925) briefly raised hopes that Europe was at last settling down after the First World War. They confirmed the inviolability of the frontiers between France, Belgium, and Germany, and the demilitarization of the Rhineland. Britain, intent on European peace and security at the lowest cost to herself, refused to make any engagements to reinforce French commitments in eastern Europe. German entry to the League of Nations followed in 1926, while the key negotiators— Briand (France), Stresemann (Germany), and Austen Chamberlain (Britain)𠅌ontinued to meet at the ‘Geneva tea-parties’ (1926𠄹). Locarno was at best a form of ‘limited détente’.

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Locarno Conference - History

Windows, Grand Locarno Conference Room

Foreign Office, Whitehall, London

"The staterooms, notably the ambassadors' [i.e.Grand] staircase and the grand Locarno Suite], are of particular magnificence, and enabled the Foreign Office to become 'a kind of national palace, or drawing-room for the nation,' as Scott's ally, A.J.B. Beresford Hope MP, later described it" (entry for Scott in The Oxford Dictionary of National Biography ).

Photograph and text 2006 by Jacqueline Banerjee

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Les références

The Foreign and Commonwealth Office: History . Supplied by the Office on London's Open Day, 17 September 2006.