Cours d'histoire

Déclin du Parti libéral de 1900 à 1918

Déclin du Parti libéral de 1900 à 1918

Le déclin du Parti libéral a été dramatique et n'a jamais été renversé. En 1906, le Parti libéral a remporté sa plus grande victoire électorale. À la fin des deux élections en 1910, les libéraux devaient compter sur le soutien du parti travailliste et des nationalistes irlandais. Pourquoi cette baisse de fortune était-elle si soudaine?

Il est probable que la victoire électorale de 1906 a masqué un simple fait que les libéraux n'auraient pas pu combattre. Après la réforme de 1867, beaucoup plus d'hommes de la classe ouvrière pouvaient voter. Ce nombre a encore augmenté après l'introduction de la loi de réforme de 1884. Pendant des années, le seul parti qui a apparemment représenté les meilleurs intérêts de l'homme de la classe ouvrière était le Parti libéral. La création du Parti travailliste indépendant a mis fin à cela et a donné à la classe ouvrière sa propre voix politique. Lorsque l'ILP s'est présenté à sa première élection générale en 1895, il a eu peu d'impact - comme on pouvait s'y attendre d'un parti novice. Cependant, par l'élection de 1900 et les élections tenues en 1906 et deux fois en 1910, le Parti travailliste commençait à avoir un impact en termes d'élus de députés et de votes gagnés. En 1900, le Parti travailliste a obtenu 62 698 voix. En 1910, ce chiffre était passé à 505 675, soit huit fois plus en dix ans seulement. Cela s'est également accompagné de la croissance des députés travaillistes au Parlement - de 2 en 1900 à 40 en 1910.

La Première Guerre mondiale a interrompu toute nouvelle avancée électorale pour le Parti travailliste jusqu'en 1918 lorsque, lors des `` élections par coupons '', le parti a obtenu 2 245 777 voix - un peu moins de 21% du total des suffrages, avec 57 députés élus. Cette croissance du soutien se faisait invariablement aux dépens du Parti libéral. Les partisans conservateurs sont restés assez solides pendant cette période et ne sont pas susceptibles de modifier leur soutien au Parti travailliste. Le Parti libéral n'avait pas grand-chose à offrir à la classe ouvrière, ce qui n'était pas le cas du Parti travailliste.

Cependant, l'augmentation du soutien aux travaillistes n'était pas la seule raison du déclin du Parti libéral. Le parti lui-même était une force divisée - le résultat de la Première Guerre mondiale. Le 1er aoûtst et 2Dakota du Nord, Les associations libérales du Royaume-Uni se sont réunies et ont voté pour que le gouvernement adopte une résolution de neutralité. Le ministre des Affaires étrangères, Lord Gray, pensait que la guerre avec l'Allemagne était inévitable. La nouvelle des atrocités commises par les Allemands en Belgique a servi à rallier le peuple derrière le gouvernement et il y avait un soutien général pour les libéraux lorsque la guerre a été déclarée le 4 août.e. Cependant, la scission au sein du parti était simplement déguisée au lieu d'être réparée.

Les libéraux avaient été le parti anti-guerre traditionnel. Les libéraux avaient même été divisés pendant la guerre des Boers. Maintenant, ils ont dirigé le pays pendant la plus grande guerre du monde. Alors que la guerre restait populaire et que le jingoisme régnait, ceux du parti qui estimaient que la guerre était un mal nécessaire imposé au gouvernement par les Allemands pouvaient se sentir en sécurité.

Le gouvernement d'Asquith a été secoué par un «scandale d'obus» de 1915 et a donc formé une coalition de guerre avec les conservateurs. Pour certains, le «scandale des coquillages» indiquait clairement que les libéraux n'étaient pas à la hauteur de la tâche de gouverner le pays en cette heure de besoin. L'échec de la campagne des Dardanelles a également été imputé au gouvernement et beaucoup ont considéré la démission de First Sea Lord Jackie Fisher comme un signe de sa frustration de travailler avec le gouvernement.

Pour soutenir l'ensemble du gouvernement du pays, le chef conservateur Andrew Bonar Law a exigé une coalition. Dans cette demande, il a trouvé un allié dans David Lloyd George - un libéral. Les manœuvres internes au sein du Parti libéral étaient déjà visibles. En mai 1915, Asquith accepta la demande de Bonar Law d'une coalition. Les conservateurs ont obtenu peu de postes ministériels de quelque importance que ce soit - Bonar Law lui-même n'a obtenu que le Colonial Office - mais les médias conservateurs ont dépeint toute la question comme une question dans laquelle on ne pouvait pas faire confiance aux libéraux pour diriger le pays et pour ce faire, ils devaient apporter à bord des conservateurs. La création d'une coalition, le scandale des coquillages et l'échec de la campagne des Dardanelles n'auguraient rien de bon pour l'avenir du Parti libéral.

La première coalition a eu ses succès. Lloyd George a été nommé ministre des Munitions et il y a eu une amélioration significative de l'approvisionnement en munitions sur le front de guerre. Lloyd George était également un membre éminent du Parti libéral, ce qui a donc bien reflété dans les deux cas. Mais c'est aussi Lloyd George qui avait voulu un gouvernement de coalition aux dépens du gouvernement libéral d'Asquith.

1916 présente également au gouvernement l'offensive de la Somme. Cela avait été présenté comme la campagne qui mettrait fin à la guerre. Au lieu de cela, la Somme est devenue célèbre pour le grand nombre de victimes de tous côtés. L'incapacité de la Somme à atteindre son objectif déclaré a également conduit à des appels à la conscription. Une autre division entre Lloyd George et Asquith s'est produite sur la question des hommes mariés et de la conscription. Lloyd George a menacé de démissionner si les hommes mariés n'étaient pas inclus dans la conscription. Plutôt que de faire face à une telle situation étant donné le statut de Lloyd George dans le pays, Asquith a accepté sa demande.

À Pâques 1916, Lloyd George, soutenu par le Parti conservateur et les médias conservateurs, a fait pression pour une conscription totale. Beaucoup au sein du Parti libéral n'étaient pas enthousiastes à ce sujet, mais le soulèvement de Pâques à Dublin a donné à Asquith l'occasion d'introduire la `` conscription totale '' sans perdre trop de visage à l'homme qui devenait rapidement un rival évident pour la direction du parti.

En décembre 1916, Lloyd George se sentait suffisamment puissant pour appeler à la création d'un «Conseil de guerre» dont il serait responsable. Cela aurait enlevé le contrôle de la guerre à Asquith qui, en tant que Premier ministre, aurait pris en charge les affaires intérieures. Bonar Law a soutenu Lloyd George à cet égard, mais surtout un certain nombre de conservateurs de premier plan n'ont pas suivi sa ligne - Lord Curzon, Lord Cecil et Chamberlain parmi eux. Soutenu par cela, Asquith a refusé d'accepter l'appel de Lloyd George et Lloyd George a démissionné de la coalition pour être suivi par Bonar Law. De son côté, pour étendre son autorité à la fois à son parti et au gouvernement de coalition, Asquith a également démissionné en s'attendant à être rappelé par les libéraux et les conservateurs. Cela ne s'est pas produit. Le roi a appelé Lloyd George à former un nouveau gouvernement de coalition.

La Première Guerre mondiale a effectivement divisé le Parti libéral en deux - ceux qui ont soutenu Lloyd George et ceux qui ont soutenu Asquith. Les «Squiffites» étaient assis sur les bancs de l'opposition mais ils n'ont pas agi dans l'opposition. Cependant, malgré cette situation, le parti maintenait ostensiblement un système de fouet unique - même si un homme différent représentait chaque camp. Pour Lloyd George, le whip en chef était le capitaine Freddie Guest. Pour Asquith, c'était John Galland. Les deux hommes ont été autorisés à solliciter l'autre côté, donc le parti a vu cela comme un système de fouet unique. Cependant, rien ne pouvait masquer le fait que le parti était au bord d'une scission majeure.

Le cabinet de Lloyd George était principalement composé de conservateurs (comme Curzon et Bonar Law) tandis qu'Arthur Henderson était le seul représentant du Parti travailliste. Lloyd George voulait que Winston Churchill fasse partie du cabinet, mais les conservateurs y ont opposé leur veto.

Lloyd George n'a pas fait les choses à sa façon. Au début de 1918, le major-général sir Frederick Maurice a démissionné de son poste de directeur des opérations militaires et a attaqué Lloyd George pour n'avoir pas envoyé suffisamment d'hommes sur le front occidental, puis induit la Chambre des communes en erreur pendant toute cette affaire. Asquith a vu une opportunité d'attaquer Lloyd George et a demandé une enquête parlementaire. Sa motion a été facilement rejetée (298 voix contre 106), mais uniquement parce que les conservateurs ont soutenu Lloyd George. Cependant, lorsque les chiffres ont été analysés, 98 députés libéraux ont voté pour Asquith et seulement 72 pour Lloyd George.

Certains historiens considèrent cet événement comme celui qui a effectivement divisé le parti. Officiellement, il n'y avait qu'un seul parti avec un seul chef de parti (Asquith) mais Lloyd George avait installé son propre quartier général pour son propre personnel.

À la fin de la guerre, Lloyd George essaya de construire des ponts avec Asquith en lui offrant le poste de Lord Chancellor. Cependant, Asquith ne voulait rien de moins que le poste de Premier ministre. Comme il y avait une scission claire, Lloyd George a décidé d'utiliser l'euphorie à la fin de la guerre pour appeler à des élections.

Lloyd George a décidé de maintenir la coalition en temps de paix. Tous ceux qui ont combattu aux élections générales de 1918 et qui ont soutenu la coalition ont reçu une lettre de soutien de Lloyd George et Bonar Law - le soi-disant «coupon». 159 libéraux ont reçu le «coupon» - ceux qui avaient toujours soutenu Lloyd George. Un candidat conservateur ne s'est pas opposé à un candidat libéral qui avait reçu le coupon. Les candidats conservateurs se sont opposés aux candidats libéraux qui n'avaient pas reçu le coupon. Les 159 libéraux de Lloyd George ont remporté leurs sièges. Seuls 26 libéraux «squiffites» ont gagné une place aux Communes et Asquith a perdu son siège. Bien que le Parti libéral n'ait pas été officiellement divisé, à toutes fins utiles, il se pourrait bien qu'il l'ait été.