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Freedom Ride

Freedom Ride

Le Freedom Ride a eu lieu en 1961. Bien que le Freedom Ride soit bien connu dans l'histoire des droits civils, ce n'était pas la première fois que la ségrégation dans les transports était contestée dans le Grand Sud.

En 1946, la Cour suprême a statué que les sièges séparés dans les bus inter-États étaient inconstitutionnels. Cependant, comme pour tout ce sur quoi la Cour suprême statue, sa décision ne fonctionne que si le peuple américain et les gouvernements au niveau des États et au niveau local acceptent de soutenir une telle décision. La décision de 1946 de la Cour suprême n'a pas été acceptée par le Sud.

En 1947, le Congrès pour l'égalité raciale (CORE) prévoyait de faire un «voyage de réconciliation» dans tout le Sud pour tester la décision de la Cour suprême. Les soi-disant États du Haut Sud ont réagi très négativement au fait que la norme acceptée du Sud (ségrégation) était remise en question. Le groupe a rencontré une forte résistance en Caroline du Nord où certains des membres du Journey ont été arrêtés et obligés de travailler dans des gangs de chaînes. Avec une telle intimidation, le «parcours de la réconciliation» s'est effondré et la ségrégation dans le Sud s'est poursuivie.

Pour de nombreux membres du mouvement des droits civiques, J F. Kennedy a fait naître l'espoir que les choses changeraient pour le mieux. Cela ne s'est pas produit au début du mandat du jeune président. Pour tester à quel point Kennedy était attaché aux questions des droits civils, CORE a planifié un autre Freedom Ride. Dans cette manifestation, les passagers blancs s'asseyaient dans des sièges réservés aux passagers noirs et vice versa. Lorsqu'un bus s'arrêtait, les Blancs utilisaient les aires de repos réservées aux Noirs et les Noirs tentaient d'utiliser les salles de repos réservées aux Blancs.

Le directeur de CORE, James Farmer, a défendu les motivations des Freedom Riders en déclarant tout simplement qu'ils ne faisaient qu'appliquer la loi telle qu'établie par la Cour suprême des États-Unis et qu'ils faisaient, en fait, respecter la loi.

Le Freedom Ride a quitté Washington DC le 4 mai 1961. Le plan était d'arriver à la Nouvelle-Orléans le 17 mai. L'importance de cette date était évidente pour tous - le septième anniversaire de la décision Brown v Topeka de la Cour suprême. Ce Freedom Ride a rencontré peu de résistance dans le Haut Sud.

Cependant, ce n'était pas le cas à Birmingham, en Alabama, où le chef de la police, 'Bull' Connor, a vu le Freedom Ride comme un défi à son autorité dans la ville.

Le 14 mai était la fête des mères à Birmingham. Connor avait donné à sa police dans la ville un jour de congé pour célébrer la journée avec leur famille. Cependant, on savait également que le Freedom Ride serait dans la ville ce jour-là et qu'aucun manifestant ne serait surveillé. Une foule a salué les Riders et beaucoup dans le bus ont été sévèrement battus. Connor a affirmé qu'il ne savait rien des plans de l'attaque et les Freedom Riders n'ont reçu aucun soutien du gouverneur de l'Alabama:

"Quand vous allez quelque part à la recherche de problèmes, vous le trouvez généralement ... Vous ne pouvez tout simplement pas garantir la sécurité d'un imbécile et c'est ce que ces gens sont, juste des imbéciles."Gouverneur Patterson

Avant d'atteindre Birmingham, les Freedom Riders s'étaient séparés avec un groupe allant à Birmingham et un autre à Anniston. Les Riders qui sont entrés dans Anniston ont été attaqués par une foule d'environ 200 personnes. Le bus a été lapidé et ses pneus ont été tranchés. Le conducteur a réussi à faire sortir l'autobus de la ville, mais lorsque le conducteur s'est arrêté pour changer ses pneus à environ six milles d'Anniston, l'autobus a été bombardé.

Malgré la violence à Birmingham et à Anniston, les Freedom Riders étaient déterminés à poursuivre leur voyage vers la Nouvelle-Orléans. Cependant, la compagnie de bus qui a fourni les bus craignait de perdre plus de bus et les chauffeurs - tous blancs - ne voulaient pas risquer leur vie. Cependant, les Freedom Riders avaient obtenu l'attention nationale qu'ils voulaient et avec cela en main, ils ont décidé de s'envoler pour la Nouvelle-Orléans.

C'est à cette époque que les étudiants impliqués dans les sit-in de Nashville ont décidé de poursuivre le Freedom Ride. Ils croyaient que toute faiblesse perçue dans le mouvement des droits civiques jouerait entre les mains des racistes - et céder à la violence était considéré comme une faiblesse par les étudiants qui ont décidé de persévérer dans le trajet en bus. Les étudiants de Nashville se sont rendus à Birmingham dans le but de persuader une compagnie de bus de leur laisser un bus. Le 17 mai, ils ont été arrêtés par la police de la ville et placés en «garde à vue», ramenés à la frontière entre l'Alabama et le Tennessee et y ont été jetés. Les étudiants ont décidé qu'ils retourneraient à Birmingham, quelles que soient les circonstances auxquelles ils auraient dû faire face.

À ce jour, ce qui se passait à Birmingham avait été porté à l'attention du procureur général, Robert (Bobby) Kennedy. Il a fait pression sur la Greyhound Bus Company pour transporter les Riders. Greyhound a accepté de le faire. Le chef de la patrouille routière de l'Alabama, Floyd Mann, a accepté de protéger les Riders de Birmingham à Montgomery. Le trajet entre les deux villes était d'environ 90 miles et Mann a convenu que l'itinéraire comporterait plusieurs voitures de patrouille à tout moment.

Tout s'est bien passé jusqu'à ce que le bus arrive à la gare routière de Montgomery. Soudain, les Freedom Riders ont été attaqués par une foule blanche - avec une présence policière minimale. Les Riders ont d'abord pensé qu'il serait moins provocateur de quitter l'autobus par l'arrière. Un pilote, Jim Zwerg, a quitté le bus en premier. Zwerg était blanc et la foule l'a attaqué tandis que d'autres Riders ont réussi à s'éloigner. Mann a essayé d'aider Zwerg, tout comme un fonctionnaire du ministère de la Justice appelé John Seigenthaler, envoyé pour accompagner les Riders par Robert Kennedy. Seigenthaler a été battu sans connaissance par la foule et Zwerg a été roué de coups. Mann a ordonné aux soldats de l'état de rétablir l'ordre public. Robert Kennedy a exprimé son indignation face à ce qui s'était passé à Montgomery et a ordonné des maréchaux fédéraux à la ville.

Martin Luther King s'est adressé à une réunion de masse à Montgomery pour soutenir les Freedom Riders entourés de maréchaux fédéraux. Le soir venu, l'église dans laquelle King parlait était entourée d'une foule estimée à environ 2 000 personnes. De toute évidence, le recours à des commissaires fédéraux n'était pas considéré comme une menace. King a appelé Robert Kennedy qui a contacté le gouverneur de l'Alabama Patterson. Il a ordonné à la police d'État et à la garde nationale. La foule s'est dispersée et ceux de l'église sont partis en toute sécurité.

Les Freedom Riders ont reçu plus de protection car ils ont décidé d'ignorer l'appel de Robert Kennedy pour une période de «refroidissement». Ils se sont rendus à Jackson dans le Mississippi. Les Riders ont été accueillis par la police qui leur a permis d'utiliser la section blanche de la gare routière de la ville. Ils ont ensuite été arrêtés et transférés dans une prison de la ville. Cependant, il n'y avait pas de foule à Jackson. Le 25 mai, les Riders ont été jugés pour avoir refusé d'obéir à un policier. Ils ont été condamnés à 60 jours dans un pénitencier d'État de Parchman.

Plus de Freedom Riders sont arrivés dans le Jackson pour continuer le voyage.

Les Freedom Riders ne sont pas arrivés à la Nouvelle-Orléans, mais ils ont fait valoir leur point de vue et ont reçu beaucoup de publicité. Ils avaient également impliqué le procureur général. En septembre 1961, l'Interstate Commerce Commission a introduit une décision beaucoup plus stricte et moins sujette à interprétation que la décision de la Cour suprême de 1946. Cette décision, concernant l'intégration des transports interétatiques, est entrée en vigueur le 1er novembre 1961.

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